La mort de Kirk Douglas, à l’âge de 103 ans, a été traitée comme le décès d’un monarque. Très peu d’acteurs peuvent susciter autant d’unanimité autour du titre de « Roi d’Hollywood ».

Né dans ce qu’il a lui-même décrit comme une «pauvreté radicale», la renommée lui a apporté richesse et succès. Il a jeté les bases d’une dynastie hollywoodienne, tout en défendant, toute sa vie, les opprimés, au risque de sa propre carrière.

Même s’il était rongé par l’âge, frêle et à peine reconnaissable,  son célèbre menton saillant, rappelait qu’il était le dernier lien vers une ère perdue des temps heureux.

En 2012, Kirk Douglas s’est penché sur sa carrière légendaire et rappelé certains de ses plus beaux souvenirs :

«  En environ 70 ans, j’ai réalisé environ 90 longs métrages, commençant avec « The Strange Love of Martha Ivers » en 1946 et se terminant avec « It Runs in the Family » en 2003 – une expérience merveilleuse, car j’ai pu travailler avec mon fils Michael, mon petit-fils Cameron et ma première femme, Diana Dill. J’ai oublié le titre de la plupart des films, tout comme le public. Cependant, je suis fier de ceux dont je vais vous parler. Quelques films sont des favoris sentimentaux qui marquent des moments significatifs dans ma vie hors écran et des jalons dans mon ascension vers la célébrité. D’autres sont importants pour moi parce que, tout en divertissant le public, ils ont également donné un aperçu des problèmes graves. Je vais vous dire mes choix.

 L’amour étrange de Martha Ivers (1946)

Commençons par mon premier film, The Strange Love of Martha Ivers, un film noir réalisé à Paramount. Vous savez, je n’ai jamais voulu être autre chose qu’un acteur de théâtre new-yorkais, mais c’était une carrière précaire pour un homme avec une jeune famille. J’étais dans une pièce intitulée The Wind Is Ninety – ne me demandez pas ce que signifie le titre – quand j’ai eu une visite dans les coulisses d’un important producteur hollywoodien, Hal Wallis. Mon amie Lauren Bacall l’avait pressé de me voir quand il était à New York parce que j’avais reçu de bonnes critiques. Il m’a proposé un travail. Je n’ai pas pu refuser un film avec Barbara Stanwyck et Van Heflin. De plus, c’était moyennant un chèque de paie que je ne pouvais obtenir à Broadway.

Partout dans le train, sur la route… j’ai mémorisé mon rôle pour pouvoir tenir le coup avec les stars de cinéma chevronnées. Je me souviens avoir parfaitement dit mes partitions lors de la première répétition. Assez impressionnant, pensai-je, jusqu’à ce que je voie la façon dont tout le monde me regardait. J’avais appris le rôle de Van Heflin au lieu du rôle du mari faible et alcoolique de Martha Ivers. Quelle mortification! Ma prochaine humiliation n’était pas loin derrière. Le directeur m’a dit d’allumer une cigarette. Je ne fumais pas, mais j’ai obéi. Cela m’a donné des étourdissements et des nausées, et j’ai couru dans ma loge pour vomir (…).

Je suis donc devenu acteur de cinéma par nécessité, et bientôt je travaillais régulièrement à Hollywood – tout en fumant quatre paquets de cigarettes par jour.

 Champion (1949)

Champion a été un tournant dans ma jeune carrière. Ce film m’a donné l’occasion de poser dans une grande image Technicolor avec Ava Gardner, Gregory Peck et Lionel Barrymore. J’ai dans un premier temps refusé de jouer Midge Kelly, un boxeur peu sympathique dans un petit film indépendant réalisé par de jeunes inconnus – le producteur Stanley Kramer, l’écrivain Carl Foreman et le réalisateur Mark Robson. Mon agent était très mécontent. Pour « Champion », j’étais en assez bonne forme, mais je n’avais jamais boxé. Je ne voulais pas qu’ils utilisent un autre personnage, alors je me suis entraîné sérieusement avec Mushy Callahan, un ancien champion des poids welters. Vous savez, il est difficile de donner à un film un aspect réel. Dans la scène où mon adversaire devait m’assener un faux uppercut alors que je rebondissais sur les cordes, il m’a en fait assommé. Voilà la réalité du film! « Champion » m’a permis d’obtenir une nomination au meilleur acteur pour un Oscar et a fait de moi une star.

Le Gouffre aux chimères (1951)

Sans surprise, j’ai de nouveau joué le méchant égoïste dans le drame de Billy Wilder sur un journaliste en disgrâce essayant de réinventer sa grande carrière dans une petite ville du fond du pays. Lorsqu’un tunnel s’effondre à l’extérieur d’une petite ville, il voit une grande opportunité dans sa couverture exclusive de l’homme pris au piège en-dessous, le convaincre de retarder le sauvetage pour les titres. Ma co-star était Jan Sterling, incarnant la femme intrigante de la victime. Dans une scène, je suis censé l’étouffer. Avant que les caméras ne tournent, j’ai dit à Jan de me faire savoir si j’étais trop brutal. Quand elle est devenue bleue et est devenue molle, je l’ai relâchée. “Pourquoi ne m’as-tu pas arrêté?!” Ai-je exigé quand elle est revenue à elle. “Je ne pouvais pas,” râla-t-elle, “parce que tu m’étouffais. « Ace in the Hole », surnommé « The Big Carnival in America », n’était pas un succès à l’époque, mais il est devenu un film culte par la suite. J’ai adoré travailler avec Billy, qui est devenu un bon ami.

Les Ensorcelés  (1952)

N’étais-je pas chanceux que Clark Gable ait refusé le rôle, car cela m’a valu ma deuxième nomination à l’Académie des césars? Un jour, j’ai eu une conversation avec Francis X. Bushman, qui avait une petite partie à jouer dans le film. Bushman avait été une star majeure, mais il aussitôt disparu de la scène. J’ai appris pourquoi plus tard. Au sommet de sa gloire, il offensa par inadvertance le tout-puissant Louis B. Mayer en le faisant attendre quelques minutes. Mayer, à son tour, l’a banni de MGM et lui a collé une mauvaise réputation. L’histoire de Bushman m’a donné un aperçu utile du personnage impitoyable et égoïste que je jouais – encore un autre anti-héros dur. J’allais bien avec ces rôles.

Un acte d’amour (1953)

Je ne sais pas si c’est un bon film, mais pour moi c’est un grand film parce que c’est là que j’ai rencontré ma femme, Anne Buydens, avec qui je suis mariée depuis 60 ans. J’écris sur notre étrange romance dans Life pourrait être un verset. Anne a été embauchée pour faire de la publicité pour Act of Love et nous sommes devenus amis. Bien sûr, je voulais plus (elle était belle et avait un sens de l’humour fantastique), mais elle ne voulait pas être la dernière aventure d’une star de cinéma. Un soir, je l’ai emmenée avec moi à un événement caritatif au Cirque d’Hiver à Paris, dans lequel des stars de cinéma françaises étaient les artistes en vedette. On m’appelait “The Darling Brute” dans les médias français, alors les organisateurs m’ont demandé de participer. Je suis allé dans les coulisses, où ils ont trouvé quelque chose de «approprié» pour moi. Juste après la scène, je suis sorti – toujours en smoking – avec un balai et une pelle pour nettoyer les excréments. Anne riait si fort que je savais que je l’avais convaincue.

Tour du monde sous-marin (1954)

Ce fut le premier film que Walt Disney a réalisé avec des personnages vivants. Nous étions sur un un programme de tournage de six jours, alors Anne et moi nous sommes envolés pour Las Vegas après le travail samedi pour nous marier, avons accueilli Sinatra au Sahara et sommes retournés à Los Angeles la nuit suivante. J’ai joué du banjo et chanté dans le film. J’ai également enregistré “Gotta Whale of a Tale”, et c’est devenu un succès. Il a même dépassé le dernier record de Sinatra pendant quelques semaines. C’est devenu une chanson que mes enfants et moi aimions chanter ensemble. Au cours d’une scène dans It Runs in the Family où Michael, Cameron et moi pêchons en canoë, Michael a suggéré de la chanter ensemble. J’ai apprécié ça.

La Rivière de nos amours (1955)

Quand j’ai monté « Bryna », ma propre société de production (du nom de ma mère), c’était notre première production. C’était un tournage occidental en Oregon, et j’ai offert une bonne partie à mon ex-femme Diana. Anne était enceinte de notre premier fils, Peter, mais elle a facilement accepté que mes garçons plus âgés, Michael et Joel, restent avec elle à Beverly Hills pendant que Diana et moi étions sur place. À ce jour, nous appelons Diana “notre première femme” et restons de bonnes amies. Le film a bien marché et la « Bryna Company » a pris son envol.

La Vie passionnée de Vincent van Gogh (1956)

Je voulais faire « Lust for Life » sous le couvert de Bryna Co, mais il s’est avéré que MGM en détenait les droits. Je voulais toujours jouer Van Gogh, surtout depuis que John Houseman et Vincente Minnelli, mon équipe de The Bad and the Beautiful, étaient en place. J’ai adoré être de retour en France, et nous avons tourné dans tous les endroits où Van Gogh avait vécu et peint. Mais c’était aussi horrible. Je suis devenu tellement immergé dans sa vie torturée qu’il était difficile de reculer. Dans le maquillage, je lui ressemblais, et il avait mon âge quand il est mort. Parfois, je levais la main pour toucher mon oreille pour m’assurer qu’elle était toujours là. Après sa sortie, j’ai été contacté par Marc Chagall pour faire son histoire de vie. Je l’admirais beaucoup, mais je n’ai jamais voulu jouer un autre artiste. Mon ami John Wayne n’était pas content que je joue Vincent. Il a dit que nous devions à notre public de ne jouer que des personnages forts et coriaces. Je lui ai dit que je continuerais à jouer n’importe quel rôle que je jugerais intéressant. Malgré ma difficulté à perdre le personnage de Van Gogh, je suis finalement revenu à moi. D’un autre côté, je ne pense pas que John (je ne l’ai jamais appelé “Duke”) ait jamais abandonné le rôle de John Wayne qu’il avait si soigneusement conçu pour sa vie.

Les sentiers de gloire (1957)

J’avais vu un film intéressant appelé « The Killing » réalisé par un jeune réalisateur nommé Stanley Kubrick. Je l’ai contacté pour voir s’il avait d’autres projets. Il m’a proposé Paths of Glory et je l’ai adoré même si je savais que ce ne serait jamais un succès commercial. J’ai obtenu un financement de United Artists et nous sommes partis en Allemagne pour tourner autour de Munich. À mon arrivée, Stanley avait complètement réécrit le scénario. C’était horrible. Il voulait le rendre plus commercial, a-t-il expliqué. Comme c’était un film de Bryna Co, j’ai insisté pour que nous utilisions le script que j’aimais. J’avais raison. Cela n’a pas fait d’argent, mais ce fut un succès critique. J’ai trouvé que Stanley était extrêmement talentueux mais extrêmement difficile. Avec un budget plus important et un salaire plus important sur Spartacus, il est devenu deux fois plus difficile, mais quel talent!

 Spartacus (1960)

“Je suis Spartacus” est la séquence la plus connue du film et est souvent parodiée. Je l’ai utilisé comme titre de mon livre de 2012 sur la réalisation du film. Croyez-le ou non, Stanley Kubrick détestait la scène où tous les hommes de Spartacus prétendent être Spartacus. Il ne voulait pas l’intégrer dans le film, mais j’ai insisté. Après tout, je n’étais pas seulement la star mais aussi le producteur qui a signé son chèque de paie. Notre scénariste était Dalton Trumbo, travaillant sous le pseudonyme de “Sam Jackson” parce qu’il était sur la liste noire notoire d’Hollywood. Quelle période honteuse, d’autant plus que nous étions tous hypocrites, embaucher les blacklistés pour utiliser leurs talents moyennant des salaires misérables.

Spartacus était un film exigeant, et j’ai été crucifié non seulement à l’écran mais en dehors de celui-ci, par le puissant chroniqueur Hedda Hopper et l’American Legion, pour avoir utilisé un livre écrit par Howard Fast, un communiste, entre autres. Mais le public l’a adopté, surtout après que le nouveau président, le très populaire John F. Kennedy, soit venu le voir dans un théâtre de Washington, puis ait fait l’éloge.

 Seuls sont les indomptés (1962)

Comme je l’ai dit, c’est mon film préféré. J’adore le thème selon lequel si vous essayez d’être un individu, la société vous écrasera. Je joue un cow-boy moderne vivant toujours selon le code du Far West. Dalton a écrit un scénario parfait – un brouillon, aucune révision. Mon personnage se bat dans un bar avec un vicieux manchot. Il était en fait le remplaçant de Burt Lancaster, qui avait perdu son bras pendant la guerre. C’était un tournage difficile à Albuquerque et dans ses environs – haute altitude, neige, brouillard et pluie verglaçante en mai! Je ne m’entendais pas très bien avec le réalisateur; en plus, il n’avait aucun respect pour la sécurité des acteurs…

Sept jours en mai (1964)

On m’a dit que faire ce film serait risqué car il s’agit d’une tentative de renversement militaire du gouvernement américain. Mais je suis tombé sur le président Kennedy à Washington lors d’un dîner buffet chic. Il avait adoré le livre et avait passé 20 minutes à me dire pourquoi il ferait un grand film. J’aurais pu jouer l’un des deux rôles: le méchant derrière le complot de prise de contrôle ou le bon gars qui dénonce le président. J’ai envoyé le script à mon pote “Boit” Lancaster, lui disant de choisir le rôle qu’il voulait jouer. Je prendrais l’autre. J’ai aimé jouer un gars sympa pour changer… »

Notis©2020

Par Sidney Usher