Lee Konitz, un saxophoniste prolifique et original qui était l’un des premiers et les plus admirés des représentants du style connu sous le nom de « jazz- cool », est décédé mercredi 15 avril 2020, à Manhattan (New York), suite à des complications pneumoniques, provoquées par le coronavirus. Il avait 92 ans.

Jazzman sui generis

M. Konitz a d’abord attiré l’attention autant pour sa façon de ne pas jouer que pour sa façon de jouer. Comme la plupart de ses contemporains du jazz, il a adopté le vocabulaire mélodique harmonique de son collègue saxophoniste alto, Charlie « Bird » Parker, la figure de proue du jazz moderne. Mais l’approche musicale de Lee Konitz s’est éloignée de celle de « Bird » de manière significative, au point de devenir rapidement un modèle pour les musiciens à la recherche d’une alternative à l’influence omniprésente de Charlie Parker.

Alors que jazz moderne moulu par Charlie Parker et Dizzy Gillespie, mieux connu sous le nom de « Be-bop », était caractérisé par un excès de passion et de virtuosité, les improvisations de M. Konitz, elles, étaient mesurées et discrètes, plus réfléchies que musculaire.
“Je connaissais et aimais Charlie Parker et copiais ses solos du « Bebop », comme tout le monde”, a déclaré M. Konitz dans une entrevue parue dans le Wall Street Journal en 2013. “Mais je ne voulais pas lui ressembler. J’ai donc utilisé presque pas de vibrato et joué principalement dans un autre registre qui est au cœur de mon son. “

Bien que certains musiciens et critiques aient rejeté le style de M. Konitz comme étant trop cérébral et dépourvu d’émotion, il s’est révélé influent dans le développement de la soi-disant « école cool ». Mais alors que le jazz cool, essentiellement une variation moins passionnée du bebop, était populaire depuis plusieurs années – et certains de ses représentants, notamment le saxophoniste baryton Gerry Mulligan et le trompettiste et chanteur Chet Baker, avec lesquels il travaillait parfois, sont devenus rapidement des stars – Lee Konitz pendant la majeure partie de sa carrière a été un « musicien de musiciens », admiré par ses pairs et les amateurs exigeants du  jazz mais peu connu du grand public.

Cette célébrité en demi-teinte était en partie due à sa personnalité: introverti par nature, Lee Konitz n’a jamais été entièrement à l’aise sous les projecteurs. C’était en partie à cause de sa philosophie musicale, qui valorisait la spontanéité avant tout et le conduisait souvent à se lancer dans des improvisations audacieuses qui pouvaient laisser ses auditeurs moins aventureux se sentir un peu perdus. (Sa façon de préparer un concert, a-t-il dit un jour, était de «ne pas être préparé».)

“Mon jeu consiste à faire une déclaration personnelle – amener le public à prêter attention à ce que je dis musicalement plutôt que de lui donner ce qu’il veut entendre, ce qui est du divertissement”, a-t-il déclaré dans l’entrevue de 2013, faisant référence à ses premières difficultés à trouver un public. “Je voulais jouer de la musique originale”, a-t-il précisé.
Sa volonté de prendre des risques a été admirée par les partisans du « Free jazz », un style qui, à partir de la fin des années 1960, a défié les règles établies d’harmonie et de rythme. Mais finalement, aucun label, même pas «cool», ne convenait vraiment à M. Konitz; il était un musicien inclassable.

L’air d’une vie

Leon Konitz est né à Chicago le 13 octobre 1927, le plus jeune de trois fils d’immigrants juifs. Son père, Abraham, qui possédait une blanchisserie, était originaire d’Autriche; sa mère, Anna (Getlin) Konitz, était originaire de Russie.

Inspiré par Benny Goodman, il a persuadé ses parents de lui acheter une clarinette quand il avait 11 ans. Il est ensuite passé au saxophone et, en 1945, apprenant au sein des groupes locaux de danse. Epuisés par le projet et les opportunités sans lendemain, le jeune Lee a commencé sa carrière professionnelle avec le groupe de Chicago de Jerry Wald.

Sa première grande rupture est venue en 1947 quand il a rejoint l’orchestre Claude Thornhill, dont le son doux et les couleurs pastel s’accordaient bien avec son style de jeu. Un passage ultérieur avec l’ensemble plus dynamique et agressif de Stan Kenton s’est avéré un mélange musical difficile mais a contribué à propager son nom dans le monde du jazz.

Les enregistrements qui ont le plus contribué à établir la réputation de M. Konitz ont été réalisés à la fin des années 40 et au début des années 50, après son déménagement à New York, sous la direction de deux des artistes les plus distinctifs du jazz moderne:

*le pianiste et compositeur Lennie Tristano, avec qui il a étudié pendant plusieurs années et dont l’approche peu orthodoxe de l’improvisation a contribué à façonner la sienne;

*et le trompettiste Miles Davis, dont le groupe de neuf musiciens éphémère mais influent a aidé Lee Konitz à adapter son style éthéré au contexte du Be-bop.

Ces enregistrements, et d’autres enregistrés par M. Konitz en tant que leader dans les années 1950, ont été largement admirés par d’autres musiciens. Mais cette admiration ne s’est pas traduite en billets volants et pièces sonnantes et trébuchantes. Sans réservations et chômage, pendant une brève période dans les années 60, il a cessé de jouer et se produire sur scène.

Il n’a retrouvé un emploi stable en tant que musicien qu’au milieu des années 70, lorsque New York a connu une petite renaissance du jazz. Il a attiré un public fidèle pour ses prestations à la fois en petits groupes et au sein d’un nonnette qui, malgré son répertoire et ses arrangements ambitieux, n’a finalement pas duré beaucoup plus longtemps que par exemple l’éphémère orchestre de Miles Davis sur lequel il a été en partie modelé.

Cependant, Lee Konitz bénéficiait d’une plus grande audience en Europe, où pendant les dernières décennies de sa vie, il a passé une grande partie de son temps et a réalisé là-bas la plupart de sa riche discographie.

Bien que M. Konitz ait rarement maintenu un groupe de travail pendant plus de quatre mois, il a joué et enregistré en tant que chef d’orchestre et/ou accompagnateur avec un éventail impressionnant de musiciens de haut rang, allant du pianiste Dave Brubeck (sur l’album de 1976 de M. Brubeck «All the Things We Are », qui mettait également en vedette le saxophoniste avant-gardiste Anthony Braxton) et le batteur Elvin Jones (sur l’influent album de M. Konitz« Motion »de 1961, une expérience de spontanéité enregistrée sans planification ni répétition) en passant par, au cours des dernières années de sa vie , le pianiste Brad Mehldau et le guitariste Bill Frisell.

Malgré des problèmes de santé, M. Konitz a continué à performer dans ses 90 ans. Ces dernières années, il arrêtait souvent de jouer en milieu solo et continuait d’improviser vocalement.

Notis©2020

Par Sidney Usher