Grâce à une approche habile et flexible de la matière vocale Nancy Wilson a su établir un pont entre les chanteurs de Jazz des années 1950 et les chanteurs pop-soul des années 1960/70.

Elle est décédée dans la soirée du 13 décembre 2018 à son domicile à Pioneertown,une ville reculée de la Californie. Elle avait 81 ans.

Au cours de sa longue et riche carrière, Mme Wilson a interprété les standards du jazz, des airs de spectacles de Broadway, des chansons du R & B et des morceaux populaires, avec un sens aigu de la narration. « J’ai un don pour raconter des histoires, les faire paraître plus grandes, plus vivante que le texte », a-t-elle confié dan une entrevue parue  en 1993.

La naissance d’une star

Nancy Sue Wilson est née le 20 février 1937 à Chillicothe, dans l’Ohio (USA). Elle était la première des six enfants d’Olden Wilson, superviseur dans une fonderie de fer, et de Lillian (Ryan), femme de ménage.

Son père lui fit écouter les disques d’artistes principalement masculins, comme Nat King Cole, Billy Eckstine et Jimmy Scott chantant au sein du Big Band de Lionel Hampton. « Une grande partie de ma formulation est semblable à celle de Jimmy Scott », a déclaré Mme Wilson.

Elle a commencé à chanter à l’âge de 4 ans. Et à 10 ans, elle était la chanteuse principale de la chorale locale. Elle n’avait aucune formation formelle. « Tout a été naturel », a-t-elle confié au blog Jazz Wax. Adolescente, Mme Wilson a été séduite par les chanteuses qu’elle a entendues dans un juke-box local, en particulier Dinah Washington, dont l’attrait pour l’ironie et le sens aigu du drame la touchait profondément. « L’humour fait partie intégrante de l’œuvre de Dinah », a déclaré Mme Wilson à propos de son style lors d’un entretien paru sur le site Web du National Endowment for the Arts en 2004. A titre d’inspiration,elle a cité également Lena Horne.

À 15 ans, alors qu’elle était encore élève au WestHigh School de Columbus, dans l’Ohio, Mme Wilson participa à un concours de talents organisé par la chaîne de télévision locale WTVN. Elle a assuré des apparitions régulières deux fois par semaine sur ce canal. C’est au sein du « Carolyn Club Big Band » qu’elle réalise ses premiers enregistrements, pour Dot Records. Sept années se sont écoulées avant qu’elle ne se sente prête à déménager à New York, en 1959.

Nancy Wilson  arriva à New York avec trois objectifs:

*travailler sous la houlette de l’influent John Levy, agent notamment du saxophoniste Cannonball Adderley etdu pianiste George Shearing;

* signer chez Capitol Records, la maison des chanteurs en vogue, comme Nat King Cole et Peggy Lee;

* et enregistrer son premier album avec le producteur David Cavanaugh.

Au bout de cinq mois, elle remplit les trois objectifs, même en occupant un poste de secrétaire au New York Institute of Technology.

La touche Nancy Wilson

Certains des enregistrements les plus connus de Nancy Wilson racontent des histoires revigorantes de chagrin d’amour. Précurseuse de la chanteuse féminine moderne, avec des inflexions cuivreuses et mordantes, Mme Wilson pouvait insuffler un sentiment positif même à la chanson la plus triste. Une  des  pièces emblématiques enregistrées par la chanteuses est sans doute le très touchant “Guess Who I Saw Today” («Devine qui j’ai vu aujourd’hui») (écrit par Murray Grand et Elisse Boyd) de 1960. Dans son tube de 1968 intitulé «Face It Girl» (de Francis Stanton et Angelo Badale), Mme Wilson semble tout d’abord jeter de l’eau froide sur le visage d’une femme trompée quine s’aperçoit pas que son amant ne s’intéresse plus à elle. Cette épopée soul épique, est devenue l’un des succès commerciaux les plus importants de la discographie de Mme Wilson. «Face It Girl» fait partie du top 30 du classement pop de Billboard et du top 15 sur sa liste R & B. Son plus gros succès est survenu en 1964, avec  “(You Don’t Know) How Glad I Am” (Jimmy Williams and Larry Harrison), une ballade R& B ravissante livrée avec panache, qui atteint la 11e place du palmarès pop de Billboard.

Chanteuse acharnée et très efficace, Mme Wilson a publié plus de 70 albums en cinq décennies de carrière. Elle a remporté trois Grammy Awards, l’un pour le meilleur enregistrement rythmique et blues de l’album «How Glad I Am» de 1964, et deux autres pour le meilleur album vocal dejazz, en 2005 et 2007. En 2004, elle a été honorée en tant que « Jazz Master » (Pionnière du Jazz) par le National Fonds For Arts. En 1965, en tant que défenseuse des droits civiques, elle a notamment participé à une marche de protestation organisée par Selma à Montgomery, Alabama, en 1993. Elle a reçu un prix du Centre Martin Luther King Jr. Pour son engagement en faveur du changement social non violent à Atlanta en 1993. « En tant qu’artiste, prendre parti politiquement comportait des risques professionnels », a-t-elle déclaré sur le blog JazzWax en 2010. « Mais cela devait être fait. »